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Clifford Chance advises banking consortium on the restructuring of Rodenstock by an English scheme of arrangement

13 May 2011

Clifford Chance advises banking consortium on the restructuring of Rodenstock by an English scheme of arrangement

The international law firm Clifford Chance advised the coordinating committee of senior lenders, comprising The Royal Bank of Scotland, HSH Nordbank, Harbourmaster Capital Management and M&G Investment Management, on the successful restructuring of Rodenstock GmbH's debt facilities implemented by an English scheme of arrangement.

Rodenstock is Europe's fourth largest manufacturer and distributor of spectacle lenses and frames, employing over 4000 people in over 80 countries.

The sanctioning of this scheme of arrangement is crucial as it provides the first fully reasoned judgment of the English courts as to the availability of an English scheme of arrangement for a non-English borrower where the primary connection to England was rooted in an English law governed facility agreement. Schemes of arrangement are versatile tools that, broadly speaking, enable creditor classes to implement far-reaching restructuring steps – including release of debts owed to that class - without being held hostage by minorities within that class.

Partner Stefan Sax concludes as follows: "This decision has been eagerly awaited in Germany. Schemes of arrangement make it a lot easier to restructure the debt portfolios of German companies outside of insolvency proceedings. German law currently only allows for debt restructuring at the behest of a majority of lenders within the framework of insolvency proceedings. This ruling highlights the urgent need for current German restructuring reforms to come into effect."

Partner Loren Richards notes: "The English courts being satisfied as to the recognition and  effectiveness of the scheme in Germany was crucial in this case."

To this end the English court considered opinions from a leading German professor on international private law and a retired senior judge of the arm of the German Supreme Court that would normally deal with insolvency issues. Whilst there is an unresolved dispute before the German courts that may ultimately require reference to the European Court of Justice (ECJ) if settlement is not reached, these experts considered it unlikely that the scheme should not be capable of general recognition in Germany.

Loren Richards adds: "The open point in Germany is whether an English court's sanctioning of a Scheme of Arrangement constitutes a "judgment" within the meaning of applicable EU regulations. If so, the German courts would generally by required to recognise such sanctioning. For reasons also referred to by the learned judge and the experts, we think the better view is that such sanctioning is to be seen as a "judgement". However, this question could also be considered academic. Purely by application of rules of private international law, the German courts would generally be required to apply English law to the question of whether the senior lenders' rights under an English law credit agreement had been effectively varied by the scheme. This has to be the better approach in such cases."

The Clifford Chance team was led by partners Dr. Stefan Sax (Restructuring & Insolvency, Frankfurt) and Loren Richards (Banking & Capital Markets, Frankfurt), together with Philip Hertz (Insolvency Group, London). The core team also comprised counsel Oda Lehmkuhl (Restructuring & Insolvency, Frankfurt) and associates Andreas Seip (Banking & Capital Markets, Frankfurt), Rafael Lamlé (Banking & Capital Markets, Frankfurt), Dr. Menso Engelmann (Corporate, Frankfurt), and David Towers (Insolvency Group, London) as well as local teams in Frankfurt, Bangkok, Luxembourg and Prague.

Clifford Chance berät Banken bei der Restrukturierung der Finanzierung von Rodenstock durch ein Scheme of Arrangement

Die internationale Anwaltssozietät Clifford Chance hat den Lenkungsausschuss der Hauptgläubiger der Rodenstock GmbH im Zusammenhang mit der Restrukturierung der Finanzierung dieser Gesellschaft durch ein Scheme of Arrangement nach englischem Recht beraten. Mitglieder des Lenkungsausschusses sind The Royal Bank of Scotland, HSH Nordbank, Harbourmaster Capital Management und M&G Investment Management.

Rodenstock ist Europas viertgrößter Hersteller von Brillengläsern und Brillenfassungen und beschäftigt mehr als 4.000 Mitarbeiter in über 80 Ländern.

Es handelt sich um die erste umfassend begründete Entscheidung englischer Gerichte, mit der ein Scheme of Arrangement auch für einen nicht-englischen Kreditnehmer anerkannt wurde, dessen primäre Verbindung nach England auf einem nach englischem Recht abgeschlossenen Darlehensvertrag beruht. Schemes of Arrangement ermöglichen unter anderem die Reduzierung von Kreditforderungen außerhalb der Insolvenz, auch wenn eine Minderheit von Gläubigern sich diesem Vorgehen widersetzt.

Partner Dr. Stefan Sax kommentiert: "Die Entscheidung wurde in Deutschland sehnlich erwartet. Die Kreditrestrukturierung deutscher Unternehmen außerhalb der Insolvenz wird mit einem Scheme of Arrangement erheblich erleichtert. Das deutsche Recht sieht die von der Mehrheit der Gläubiger erzwungene Reduzierung der Kreditforderungen nur in der Insolvenz vor. Die Entscheidung zeigt erneut, dass es an der Zeit ist, die in Deutschland eingeleitete Reform zügig umzusetzen."

Partner Loren Richards erläutert: "Die englischen Gerichte mussten davon überzeugt werden, dass ein Scheme of Arrangement in Deutschland anerkannt und umgesetzt werden würde."

Hierzu lagen dem Gericht  Gutachten eines deutschen Universitätsprofessors für internationales Privatrecht und eines ehemaligen Richters am Bundesgerichtshof vor, der in seiner aktiven Zeit vornehmlich mit Insolvenzrecht befasst war. Die Rechtsfrage ist Gegenstand eines weiteren in Deutschland anhängigen Verfahrens und mag die Parteien bis zu einer Entscheidung des Europäischen Gerichtshofs führen. Beide Gutachter sind der Auffassung, dass die generelle Nichtanerkennung von Schemes of Arrangement in Deutschland nicht zu erwarten ist.

Loren Richards ergänzt: "Die Gutachter sind sich einig: Die Wirksamkeit eines Scheme of Arrangement in Deutschland ergibt sich bereits daraus, dass nach Internationalem Privatrecht die deutschen Gerichte englisches Recht für die Prüfung der Frage anwenden müssen, ob der Kreditvertrag durch das Scheme of Arrangement wirksam geändert worden ist. Dies ist der richtige Ansatz zur Behandlung solcher Fälle."

Das Beratungsteam von Clifford Chance bestand aus den Partnern Dr. Stefan Sax (Restrukturierungs- & Insolvenzrecht, Frankfurt) und Loren Richards (Banking & Capital Markets, Frankfurt) sowie Philip Hertz (Insolvenzrecht, London), Counsel Oda Lehmkuhl (Restrukturierungs- & Insolvenzrecht, Frankfurt) und den Associates Andreas Seip, Rafael Lamlé (beide Banking & Capital Markets, Frankfurt), Dr. Menso Engelmann (Corporate, Frankfurt) sowie David Towers (Insolvenzrecht, London).